Alain D’Haese van Easyfairs: “Investeren waarborgt onze toekomst!”

Olivier Wauters had onlangs een gesprek met Alain D’Haese, COO & Head of Venues van Easyfairs Belgium n.a.v. hun klanten evenement op 20 september jl. Die dag gooide Easyfairs de deuren open in Flanders Expo. “Om bestaande klanten terug eens allemaal face-to-face te zien,” aldus de COO. “Echter ook om toekomstige partners uit te nodigen en om de banden met relaties waarmee we de vorige jaren hard mee hebben samengewerkt, te versterken.”

Alain D’Haese is verantwoordelijk voor het commerciële en operationele gedeelte binnen Easyfairs. “Easyfairs heeft twee type activiteiten. Enerzijds organiseren wij in 14 landen ongeveer een 200-tal evenementen en beurzen,” legt de COO uit. “In België zijn dat er een 34-tal met zo’n 140 werknemers. En naast de organisatie van evenementen baten wij tevens 8 locaties uit waarvan 4 in België, Flanders Expo, Antwerp Expo, de Nekkerhal en Namur Expo. Verder heeft de groep nog 2 eventlocaties in Nederland en 2 in Zweden.”

COVID-19

COVID-19 heeft een zware impact gehad op Easyfairs. “Die 18 maanden stilstand was uiteraard niet leuk, zoals voor zoveel bedrijven in de evenementensector. Niettegenstaande, als bedrijf hebben we daar toch heel veel uit geleerd. We hebben van de nood een deugd gemaakt. Zo huisvestten onze 4 venues in België een vaccinatiecentrum. We hebben ook examencentra voor studenten georganiseerd, of de parking ingezet als rijschool om rijexamens te kunnen afleggen. We hebben outdoor events gehad, een festival dat tussen de hallen heeft plaatsgevonden en een blijver is. We hebben een digitale studio uitgebaat. Kortom, we zijn niet bij de pakken blijven zitten en hebben uit heel die periode heel wat onverwachte ervaring opgedaan,” stelt Alain D’Haese.

Easyfairs investeert fors in zijn eventlocaties

Na Corona, kijkt Easyfairs opnieuw vooruit. “We spreken al heel lang over bepaalde investeringen op Flanders Expo, die zijn nu eindelijk gestart of zeg maar herstart,” stelt Alain D’Haese. “Een eerste fase hadden we immers reeds achter de rug vòòr de epidemie. Zo hebben we black boxen gebouwd in Flanders Expo en ook in Antwerp Expo, ‘Avenue’, die trouwens heel succesvol is en waar nu reeds een aantal maanden een tentoonstelling rond de ruimte plaatsvindt. Weliswaar ook andere events hebben er reeds plaatsgevonden, zoals de uitreiking van de Gouden Schoen, de World Choir Games,…. Een mooie investering voor onze site in Antwerpen met booming business als resultaat … tot Corona de kop opstak. Ondertussen varen we gelukkig opnieuw in normale wateren en hebben we dus onlangs aan onze klanten en partners de tweede fase van investeringen voorgesteld. Onze eventlocatie Flanders Expo krijgt een nieuwe gevelbekleding.” Inderdaad niet zomaar een klein project want het betreft een investering van meer dan 2 miljoen Euro. “Die gevelbekleding geeft Flanders Expo een nieuwe identiteit met een mooi kleurenpalet om de venue het verdiende cachet te geven. Volgend jaar gaan we het Expopark aanleggen om op- en afbouw beter te kunnen faciliteren maar ook voor outdoor events en expo’s, crowd control mogelijkheden, enz. Alles samen bedraagt het leeuwenaandeel aan investeringen in deze tweede fase toch weer vlot zo’n 6 miljoen Euro. In totaliteit gaat het pakket over een investering van de laatste jaren van meer dan 15 miljoen Euro.  Dat is ongetwijfeld een hoog bedrag, maar we weten dat investeren nodig is om, als eventlocatie, van onze expo-identiteit af te geraken, zeker hier in Gent. Als je kijkt naar onze eventkalender merk je veel meer dan alleen maar beurzen. We zijn echt wel multi-format. Dat zorgt er dan ook voor dat je mee moet zijn en met nieuwe investeringen die aan de markt moeten beantwoorden.”

Rebranding van Flanders Expo

Aan een nieuwe gevel hoort tevens een nieuw logo. “Dit logo maakt deel uit van een volledige rebranding van onze site en is, dankzij de felle gele kleur met zachte toetsen als onderbasis, veel aantrekkelijker. Het toont de kracht van de site,” oordeelt Alain D’Haese.

Diversifiëren

Bij Easyfairs wensen ze te blijven groeien. Investeren is daartoe een belangrijk instrument. “Eerst en vooral willen we blijven investeren, dus er staan nog wel wat zaken op ons verlanglijstje. Technologie, digitale signalisatie, betere wayfinding,” stelt de COO. “Begin oktober worden hier op de site in Gent 50 laadpalen in werking gesteld. Allemaal investeringen die horen bij een hedendaagse multifunctionele eventlocatie.

In 2018 is Easyfairs in België uitgeroepen tot “Entrepreneur of the Year®” en “Great Place to Work”.  In 2022 riep Deloitte Easyfairs voor het vierde jaar op rij uit tot “Best Managed Company”. Dergelijke Awards tonen immers dat we ons best doen voor onze talenten en onze andere stakeholders. We willen echter nog een stapje verder gaan. Waar Maatschappelijk Verantwoord Ondernemen (MVO) in het verleden bon-ton was, zetten vooruitstrevende bedrijven nu in op Environmental Social Governance (ESG). Als marktleider willen we daar tevens ons steentje toe bijdragen. Het is dus echt een strategische keuze geweest om daar hard op in te zetten.”

Hoe gaan ze dat bij Easyfairs dan aanpakken? “We hebben het Zero Carbon Charter ondertekend,” vertelt Alain D’Haese. “Dit charter stelt dat wij tegen 2050 Zero Carbon Emission events gaan organiseren. Wij gaan ook onze emissie met 50% doen dalen tegen 2030. Dat vergt uiteraard voor onze evenementensector een ernstige inspanning. Natuurlijk kan je niet alles ineens bewerkstelligen. Voor de komende jaren hebben we daarom vijf prioriteiten uitgezet: energie, reizen, logistiek, voedsel en afvalverwerking. Wij organiseren wereldwijd evenementen en hebben zo’n 700 talenten in de organisatie, daar kunnen we dus ook wat impact op genereren. Vijf prioriteiten dus waarop we gaan inzetten om die drempel te halen.”

Andere uitdagingen

De huidige energiekosten die momenteel de pan uit swingen, zijn zonder meer een uitdaging voor de nabije toekomst. Het zoeken en vinden van de juiste mensen. We zien dat de werkdruk hoog ligt, toch zeker na Corona. Onze agenda staat overvol. Eén van de weinige jaren waar we soms eens ‘nee’ moeten zeggen tegen klanten omdat we geen beschikbaarheid meer hebben. Gelukkig genoeg hebben we dan andere eventlocaties die we naar voor kunnen schuiven. Soms komt het voor dat een partner niet aan de vraag kan voldoen. Het toont wel aan hoe belangrijk de keten in de evenementensector is en elke schakel moet daarin effectief sterk zijn. Daar ligt sowieso een uitdaging. Ik denk dat de operationele druk los van het vinden van mensen en het efficiënt inzetten van operaties toch wel de grote uitdaging vormt van de komende twaalf maanden.”

Alain D’Haese maakt zich sterk dat ons concept future proof is. “Door de investeringen gaan we er als uitbater van eventlocaties ook zijn in de toekomst en gaan we er blijven zijn. Sinds de opening van het nieuwe gebouw, Avenue, op de site van Antwerp Expo merken we dat we daar evenementen hosten die we in het verleden nooit hadden. Dat is voor ons de game changer. Het feit dat we kunnen blijven investeren, zorgt ervoor dat we kunnen blijven groeien. Ook onze concepten als organisator van beurzen en evenementen zijn future proof waar de koopkracht van bedrijven en gezinnen belangrijk blijft. Wie enorme energiekosten heeft, gaat keuzes maken. Ik voel wel dat de druk vanuit bedrijven om te bouwen aan de toekomst en klanten te zoeken verder toeneemt. Zij moeten kwalitatieve leads zoeken die tastbaar zijn en direct kunnen worden omgezet. Daar zijn onze events en beurzen de ideale marktplaats voor. Er is in de markt heel veel onzekerheid en dat maakt dat mensen prijzen vergelijken en dus actief op zoek gaan naar oplossingen en nieuwe partners om hun projecten uit te voeren.”

Flanders Expo – Vergaderen in Gent

 

Shares

Pin It on Pinterest